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NASA新視野號 飛掠太陽系邊緣 最遠星體似保齡球瓶

(華盛頓2日訊)美國太空總署(NASA)的無人探測器“新視野號”,昨天成功飛掠太陽系邊緣柯伊伯帶的小行星“天涯海角”(Ultima Thule),完成人類史上最遙遠的探測任務,拍下並傳回這個小行星的首個影像。從照片可見“天涯海角”外形像個保齡球瓶。

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NASA負責是次任務的科學家證實,“新視野號”已於美國東岸時間周二凌晨零時33分,在“天涯海角”的3500公里外掠過。由於與地球相距實在太遠,信號至同日早上10時30分左右才傳回NASA。從傳回的模糊影像判斷,這個像保齡球瓶的小行星長約32公里、闊約16公里,同時亦在翻滾轉動,但科學家暫時未知其翻滾速度有多快。

對於“天涯海角”的奇特形狀,科學家推測有兩個可能。其中一個可能是單一天體,兩邊相連,另一個可能是,小行星為兩個天體,近距離互相圍繞運行。

需等更清晰影像解惑

科學家認為,“天涯海角”作為單一天體的可能較大,但要等到今天稍後傳回更清晰的影像方有答案。而更高清的彩色照片最快在1月底或2月才傳回地球。屆時,科學家才能判斷“天涯海角”有否任何外環或衛星,又或是小行星暗紅表面上有否任何隕石坑。

“新視野號”於2006年升空,以探測冥王星及柯伊伯帶,2015年飛越冥王星,是首個近距離探測這個矮行星的探測器;柯伊伯帶隱藏大量小天體,可能完整保存46億年前太陽系剛形成時的信息。

“新視野號”將在未來20個月繼續傳回“天涯海角”的照片、大氣層和地形等數據。“新視野號”得到的數據需要近兩年時間,才可以全部傳回地球。

 

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