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首派無人機 美毅力號將登火星

(華盛頓17日訊)美國太空總署(NASA)的“火星2020”任務於去年7月正式展開,探測車“毅力號”預計明天登陸火星,成為美國第5輛登陸火星的探測車,還會發放無人直升機“小機靈”,在火星地表上空協助探索任務,將是人類史上首次派出無人機在其他星球飛行。

“毅力號”預計於美東時間週四下午3時55分(大馬時間周五凌晨4時55分),登陸火星“耶澤羅隕石坑”,主要任務是尋找火星是否曾有生命跡象,以及測試能否在火星製氧,為未來人類登陸火星鋪路。此外,“毅力號”還會收集多個火星地表的岩石和泥土樣本,預計於2031年帶回地球。

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美國探測車“毅力號”預計在大馬時間周五凌晨登陸火星。

成功概率僅40%

由於火星大氣稀薄,而且地球與火星距離遙遠,探測器必須自主完成減速降落,難度極大,“毅力號”就將經歷“恐怖7分鐘”,NASA預測安全著陸的概率僅有40%。毅力號將采用名為“空中吊車”的技術降落火星,此前它曾在2012年幫助“好奇號”登陸,現在進行了改進,降落精度更高。

“毅力號”的設計與“好奇號”相似,重約一噸,配置鏡頭和傳聲器,用作探測和記錄火星影像及聲音。

預計2031年帶回樣本

“小機靈”將在“毅力號”登陸後,與其分離,由於火星的大氣密度只有地球的1%,重力為地球的三分之一,NASA團隊對無人機作出特別設計,以配合火星的環境。“小機靈”僅重1.8公斤,設有固定機身的腳架,旋翼較普通無人機大,每分鐘轉速為2400圈,能在大氣稀薄的環境飛行。機身設置了2個鏡頭、電腦和感應器,可前往“毅力號”無法到達的地方拍攝照片。

負責駕駛和操控火星車的華裔科學家嚴正。

華裔科學家遙距駕駛火星車

“毅力號”即將登陸火星,由NASA機械人界面和可視化小組主管、來自台灣的華裔科學家嚴正,負責遙距駕駛和操控火星車,他正和同事作最後準備,而在上一代火星車“好奇號”於2012年登陸火星時,亦是同樣由嚴正及其團隊負責駕駛操作。

“毅力號”雖然配備類似如Tesla等電動車的自動駕駛功能,有助避開障礙物,但啟動無人駕駛功能,需要攝影和處理圖像,對需在火星上運行多年的火星車而言是非常耗能。有見及此,嚴正和團隊在7年前便提出希望為火星車配備一架小型無人機,讓無人機超前飛一段距離,每天傳回地形訊息,駕駛員便可知道前面路況,令火星車目前每天行駛50米的速度,提升至每天400至500米,故此當局當時便開始研發在“毅力號”搭載名為“小機靈”的無人機。

7年前提無人機構想

嚴正表示,這將是第一個發放至其他星球上的飛行器,對此感到十分興奮,但他同時指出,由於火星大氣層密度只有地球的1%,要把無人機飛起及控制其方向是非常困難,目前無法評估“小機靈”運行狀況。

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