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無師自通 殺人犯在獄中破解歷史性數學難題

(德國之聲中文網)要是好萊塢想出了這個故事,人們便會說,“嗨,不可信。俗套。全屬誇張。”然而,眾所周知,最好的故事來自生活。

 

在很長時間里,對美國人克里斯托弗·海文斯(Christopher Havens)來說,生活可謂命途多舛。因謀殺罪,現年40歲的他已在西雅圖附近的一所監獄里服刑9年。當年,他走上歧路,輟學,生計無著,成為癮君子,終至殺人,獲刑25年。

 

殊料,入獄後,生活大變,原因是,他突然有一天發現自己對數學情有獨鐘。由是,他潛心自學高等數學,竟然成功。須知,身為獄犯,此非易事,因為,看守們慣常扣壓他所訂的數學教科書。直到聲明也願給其他獄犯開數學課,海文斯方始得到那些專業書籍。

 

過了一段時間,高等數學的基礎知識已不能滿足海文斯的胃口。於是,他向一家數學出版社發出一封手寫的短信,請求給他寄若幹期《數學年鑒》(Annals of Mathematics)– 一份權威的數學專業刊物。

 

他在信中寫道,數字已成為他的“使命”,他決定,利用系獄時間“改善自己”,但苦於身邊沒有能與之討論覆雜數學議題的人。著名的“數學科學出版社”(Mathematica Science Publisher)的一名編輯將信寄給了合夥人瑪爾塔·切魯蒂(Marta Cerruti)。後者又把信轉給了父親–都靈大學數學教授翁貝托·切魯蒂(Umberto Cerruti)。

 

只是為了女兒,多少有些狐疑的教授真的給西雅圖的那位獄卒回了信,並先給他出了一道題,以測驗他的真才實學。瑪爾塔在為門戶網站“會話”(The Conversation)撰寫的關於這個奇特故事的文章中有這樣的敘述。

 

接到意大利教授的回信後,只配備紙和筆的海文斯便啃咬起這一出自數論的難題–所謂的連分數。古希臘數學家歐幾里德曾潛心鉆研過此類數學難題。

 

過了一段時間,都靈教授收到回郵。里面是長達120厘米的一張紙,寫滿了公式。切魯蒂將它輸入電腦,看看那位獄卒給自己所寄之物是否確有意義。還真是:海文斯正確解出了那個古老的算題。

 

此後,切魯蒂教授幫助海文斯科學陳述該證明,並在數月後以兩人的名義將該證明發表在了數理研究期刊《Journal Research in Number Theory》上。

 

至此,事情已然美滿。不過,獄犯海文斯不僅攻破了數學上的一個古老猜想,而且,在他的這種激情的鼓舞下,一群犯人也著迷起這個數字世界。此間,獄中竟出現了一個數迷圈。

 

每年,海文斯都會與14名監獄同窗一起慶祝3月14日,取義於那個π-日:π3.14。

 

在最嚴格安全措施下,那位都靈教授也得以參加一次這樣的慶祝活動。另一名獄卒也給切魯蒂留下了深刻印象。根據教授後來在《數學地平線》期刊上發表了一篇題為“柵欄後面的π日–獄中做算術”的文章,該獄卒一口氣背出了π後的461位數。

 

海文斯計劃在剩下的16年服刑期里繼續專研數學。根據瑪爾塔·切魯蒂在門戶網站上發表的文章里所記述了她和海文斯的交談,海文斯誠懇表示,科學是他向社會償還舊賬的一條通道,出獄後,他願正式就讀數學專業。

 

也許,到那時,他的這一不同尋常的故事也會被好萊塢拍成電影。畢竟,眾所周知,最好的故事是生活敘述的。

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